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CIENTÍFICOS DESCUBREN 12 LUNAS MÁS ALREDEDOR DE JÚPITER
CIENCIA

CIENTÍFICOS DESCUBREN 12 LUNAS MÁS ALREDEDOR DE JÚPITER

Un equipo de astrónomos que buscaban un planeta propuesto más allá de la órbita de Plutón se sorprendieron cuando descubrieron 12 nuevas lunas alrededor de Júpiter. Las lunas son pequeñas, su tamaño va de uno y hasta tres kilómetros de ancho. Esto eleva el recuento de la luna de Júpiter a 79, la mayor cantidad de cualquier planeta en nuestro sistema solar.

«Encontrar 12 es bastante sorprendente», dijo Scott S. Sheppard, un astrónomo de la Carnegie Institution for Science, quien dirigió un equipo de investigadores en el descubrimiento. Los científicos estaban buscando el propuesto «Planeta X» o «Planeta 9», que los astrónomos creen que existe y podría explicar la forma en que los objetos distantes orbitan de manera similar.

Usando el telescopio de cuatro metros Blanco en Cerro Tololo Inter-American en Chile, que recientemente había sido equipado con un nuevo y muy sensible instrumento llamado «Cámara de energía oscura», que es del tamaño de un automóvil pequeño, detectaron objetos que parecía moverse contra las estrellas de fondo.

En mayo de 2018, más de un año después de las observaciones iniciales, confirmaron que los objetos estaban en órbita alrededor de Júpiter, y no del sol. Varios otros telescopios también confirmaron esas observaciones.

El ‘oddball’

Júpiter tiene varios tipos diferentes de lunas. Las lunas de Galileo (Ganimedes, Io, Calisto y Europa) son las más grandes y se pueden ver desde la Tierra con binoculares. También hay pequeñas lunas interiores que orbitan en la misma dirección que Júpiter, que se conocen como lunas progradas, externas y retrógradas que orbitan en dirección opuesta.

Los investigadores confirmaron dos nuevas lunas entre las lunas programadas internas. Otros nueve fueron detectados como parte de las lunas retrógradas externas. Pero luego hubo uno más, una luna que los investigadores llaman el «bicho raro» del grupo.

Esta luna, actualmente llamada Valetudo, se mueve en un movimiento progrado, aunque es ligeramente inclinada en comparación con las órbitas de las otras lunas. Debido a que está inclinado, de vez en cuando cruza las lunas que están en retrógrado. «Básicamente está conduciendo por la carretera en la dirección incorrecta», dijo Sheppard. «Y eso es muy malo, porque es probable que ocurran colisiones frontales».

La buena noticia es que una colisión no es probable que suceda pronto. Actualmente, el equipo de investigación está ejecutando modelos para determinar cuánto tiempo tardará en suceder. «Durante una vida humana, no sucede. Pero a lo largo de la edad del sistema solar, cien millones o miles de millones de años, parece que es muy probable que Valetudo colisione con uno de estos objetos retrógrados», dijo Sheppard.

Los hallazgos son otra pieza del rompecabezas de la formación de nuestro sistema solar. Comprender que las lunas más pequeñas aún existen en las regiones exteriores de las regiones orbitales de Júpiter sugiere a los astrónomos que se formaron después de los planetas.

Si se hubieran formado antes, la influencia del gas y el polvo habría creado resistencia y los habría hecho girar hacia el interior del planeta, perdidos para siempre.

La encuesta buscó objetos de un kilómetro y más, por lo que existe la posibilidad de que haya otros «moonlets» más pequeños en órbita alrededor del gigante Júpiter.

«La pregunta es, ¿hay más Valetudos, objetos raros que tienen estas órbitas diferentes?», Dijo Sheppard. «Eso es desconocido, pero seguramente hay fragmentos más pequeños».

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Staff Yaconic

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