Tina Modotti nació el 16 de agosto de 1896 en Italia. Su padre era mecánico y su madre ama de casa, estudió hasta los 12 años en escuelas italianas y austríacas. A partir de ahí, trabajó en una de las fábricas textiles de la ciudad y hasta que en 1913 la familia emigró a San Francisco, donde trabajó en una fábrica de seda y después como modista.

A los 21 años se casó con el artista Roubaix de l’Abrie Richey, conocido como ‘Robo’ y, en Hollywood, participa como actriz en películas mudas. En 1921 conoció a Edward Weston, fotógrafo norteamericano que le enseñó a usar la cámara y con quien se trasladó a México, donde conoció a Diego Rivera y David Alfaro Siqueiros.

Tina Modotti con su esposo el pintor y poeta Roubaix de l’Abrie Richey, ‘Robo’. En su estudio de Hollywood en 1921.

Tina Modotti no solo fue fotógrafa, también fue modelo, actriz, enfermera en la Guerra Civil y agente del Komintern. Además la fotógrafa vino a México para montar una exposición e iniciaron una aventura. Dos meses después de que su marido cruzara la frontera, Modotti supo que había contraído viruela. Hizo las maletas y se subió a un tren, pero antes de llegar a la Ciudad de México un telegrama le anunció su muerte.

Tina Modotti el día de su boda, a los 24 años.

Debido a su interés por el comunismo, Modotti comenzó a sentir que sus carreras como modelo y actriz eran demasiado superficial. Así que decidió meterse de lleno en la fotografía por la que Modotti tenía un talento innato. En México Modotti exploró la realidad de los trabajadores, los campesinos y de los barrios marginales. 

Durante su visita a la Ciudad de México trabajó con muralistas como Diego Rivera, Orozco y Siqueiros. Empezó a renunciar a ciertas comodidades y en 1927 se unió al Partido Comunista, en el que compartió causa con Frida Kahlo. Se hicieron íntimas, acudían a las manifestaciones y Modotti animó a la pintora a vestir de una manera más sobria, como una “buena comunista”.

Tina junto a miembros de las Juventudes Comunistas Mexicanas en 1928. Después de México, vivió en Moscú y realizó misiones en Polonia, Hungría, Rumanía y España.

Se convirtió en la fotógrafa elegida para el floreciente movimiento mural mexicano, documentando las obras de distintos artistas mexicanos. Su vocabulario visual maduró tanto como sus experimentos formales, con interiores arquitectónicos, flores y paisajes urbanos, y especialmente en sus muchas imágenes de campesinos y obreros. En 1927 se afilió al Partido Comunista Mexicano y hasta hasta 1940 trabajó como editora colaboradora y fotógrafa de la revista ‘Folklor Mexicano’. 

‘Mujer con bandera’, una de las fotografías que hizo en sus viaje por México.

En 1939 Tina regresó como asilada a México, donde continuó su actividad política a través de la Alianza Antifascista Giuseppe Garibaldi. Un año después, el presidente Lázaro Cárdenas anuló su expulsión. Murió, en extrañas circunstancias -unos dicen que de un ataque cardíaco y otros que debido a una purga comunista-, el 5 de enero de 1942 en el interior de un taxi que la llevaba a casa. Tenía sólo 46 años.

Fue enterrada envuelta en una bandera adornada con la hoz y el martillo. Su amigo el grabador Leopoldo Méndez esculpió su perfil en la lápida y Pablo Neruda le dedicó un poema que terminó convirtiéndose en un poético epitafio. “Puro es tu dulce nombre, pura es tu vida frágil. De abeja, sombra, fuego, nieve, silencio, espuma. De acero, línea, polen, se construyó tu férrea, tu delgada estructura”.

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